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Ai coralli piace la plastica, sono infatti attratti dalle microplastiche


Una macchia bianca di plastica è inghiottita da un polipo di corallo. 
Una nuova ricerca ritiene che il cibo non nutritivo possa semplicemente "avere un buon sapore" per i coralli.
Credit: Alex Seymour, Duke University

Una macchia bianca di plastica è inghiottita da un polipo di corallo. 
Una nuova ricerca ritiene che il cibo non nutritivo possa semplicemente “avere un buon sapore” per i coralli.
Credit: Alex Seymour, Duke University

I ricercatori sanno da tempo che gli animali marini mangiano in modo errato detriti di plastica scambiandoli per delle prede. Ma il nuovo studio sull’ingestione di plastica da parte dei coralli suggerisce che potrebbe esserci un motivo in più per questo comportamento potenzialmente dannoso: la plastica ha un buon sapore. Gli additivi chimici nella plastica possono agire come stimolanti per l’alimentazione.

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La plastica ha un buon sapore

Nello studio “Chemoreception drives plastic consumption in a hard coral” pubblicato sul journal Marine Pollution Bulletin i ricercatori hanno concluso che per i coralli la plastica ha un buon sapore.

Gli scienziati hanno anche scoperto che i coralli preferiscono le microplastiche prive di microbi, suggerendo che potrebbero esserci sostanze chimiche nella plastica stessa che la rendono gustosa.

Ha dichiarato Austin S. Allen, uno studente di dottorato presso la Duke’s Nicholas School of the Environment :“I coralli nei nostri esperimenti hanno mangiato tutti i tipi di materie plastiche, ma preferivano le microplastiche prive di batteri. Questo suggerisce che la plastica stessa contiene qualcosa che la rende gustosa“.

Ha detto Alexander C. Seymour che ha co-diretto lo studio con Allen: “Quando la plastica proviene dalla fabbrica, ha centinaia di additivi chimici su di esso: una qualsiasi di queste sostanze chimiche o una combinazione di esse potrebbe agire come stimolante che rende la plastica attraente per i coralli“.


Le microplastiche

Le microplastiche, minuscole parti di plastica, con diametro inferiore a 5 millimetri, hanno iniziato ad accumularsi negli oceani quattro decenni fa e sono ormai onnipresenti nell’ambiente marino. Rappresentano una grave minaccia per il foraggiamento di animali marini, tra cui molte specie di uccelli, tartarughe, pesci, mammiferi marini e invertebrati.

Poiché la plastica è in gran parte indigesta, può portare a blocchi intestinali, creare un falso senso di pienezza o ridurre le riserve energetiche negli animali che la consumano. 

Ha dichiarato Allen: “Circa l’otto per cento della plastica che i polipi di corallo nel nostro studio hanno ingerito era ancora bloccato nelle viscere dopo 24 ore“.

Gli effetti biologici della maggior parte di questi composti sono ancora sconosciuti, ma alcuni, come gli ftalati, sono confermati estrogeni ambientali e androgeni, ormoni che influenzano la determinazione del sesso.


Conclusioni

Saranno necessarie ulteriori ricerche per identificare gli additivi specifici che rendono la plastica così gustosa per i coralli e determinare se le stesse sostanze chimiche agiscano come stimolanti per l’alimentazione di altre specie marine.

Riferimenti

Journal Reference: Austin S. Allen, Alexander C. Seymour, Daniel Rittschof. Chemoreception drives plastic consumption in a hard coralMarine Pollution Bulletin, 2017; 124 (1): 198 DOI: 10.1016/j.marpolbul.2017.07.030